Премия учреждена в 2007 году по инициативе Шалвы Бреуса, президента Международного культурного фонда BREUS Foundation. Согласно принятой мировой практике, премия была названа именем выдающегося художника. Кандинский больше, чем художник или теоретик искусства: его наследие обеспечило прочное основание для культурного обмена в мире искусства.

Задачами Премии Кандинского стали поддержка и развитие российского актуального искусства, повышение его авторитета в мире.

Премия присуждается в следующих номинациях:

– «Проект года» – 1 800 000 рублей.
– «Молодой художник. Проект года» (до 35 лет) – 450 000 рублей.
– «Научная работа. История и теория современного искусства» – призом в данной номинации является издание работы на русском или английском языках.

Претендентом на получение Премии Кандинского может стать без исключения любой российский художник: прием заявок от соискателей базируется на принципе самостоятельного выдвижения. Победителей определяет международное жюри при участии экспертного совета.

На текущий момент за все конкурсные годы на участие в Премии Кандинского было подано 3995 заявок из десятков городов России.

В главной конкурсной номинации Премии Кандинского «Проект года» присуждается самый большой материальный приз в нашей стране. За прошедшие 10 лет победителями Премии Кандинского в номинации «Проект года» становились: Анатолий Осмоловский (2007), Алексей Беляев-Гинтовт (2008), Вадим Захаров (2009), Александр Бродский (2010), Юрий Альберт (2011), АЕС+Ф и Гриша Брускин (2012), Ирина Нахова (2013), Павел Пепперштейн (2014), Андрей Филиппов (2015), Андрей Кузькин (2016).

В 2007-2011 годах, помимо номинации «Проект года», премия вручалась в номинациях «Проект года», «Молодой художник. Проект года» и «Медиа-арт. Проект года». В 2012 году номинация «Медиа-арт. Проект года» была упразднена. В 2014 году в конкурс была введена новая номинация – «Научная работа. История и теория современного искусства».

Помимо денежных поощрений, художники получили возможность участвовать в выставках. Премия была задумана не как разовое событие, а как постоянно действующий процесс, включающий не только награждение победителей, но и выставки работ в Москве и за рубежом. Выставки номинантов Премии Кандинского из года в год становятся заметными событиями культурной жизни страны. В 2011 году экспозицию Премии в Центральном доме художника в Москве посмотрели около 35 000 человек – абсолютный рекорд посещаемости выставок современного искусства для этой площадки. С 2012 года выставки премии проходят в Ударнике, где фонд планирует создать музей современного российского искусства.

Работы финалистов и победителей Премии Кандинского с успехом выставлялись в Риге, Берлине, Лондоне и Барселоне.

Церемонии вручения Премии Кандинского традиционно привлекают внимание яркими перфомансами (в разные годы их представляли Роберт Уилсон, Братья Гао, Джейк и Динос Чапмены, Марина Абрамович, Лев Рубинштейн) и лекциями знаменитых теоретиков искусства – Валерия Подороги, Бориса Гройса, Роберта Сторра, Тима Марлоу, Питера Гринуэя и Александры Шатских.

Наряду с британской Премией Тернера и французской Премией Марселя Дюшана, Премия Кандинского считается одной из наиболее важных национальных наград в области современного искусства.